Frances Tiafoe: Des débuts modestes à battre Nadal à l’US Open

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UNSelon les histoires de tennis, la fin probable de l’incroyable carrière de Serena Williams à l’US Open la semaine dernière a laissé tout le reste en quelque sorte un spectacle secondaire.

Lundi soir, cependant, Frances Tiafoe a poursuivi une autre histoire improbable de succès contre toute attente avec une démonstration magique pour assommer Rafael Nadal sur le même terrain du stade Arthur Ashe où Serena a fait un adieu émouvant.

Alors que Serena et sa sœur aînée Venus des courts publics de Compton à Los Angeles pour devenir les numéros un mondiaux et dans le cas de Serena la plus grande de tous les temps, font partie du folklore du tennis, le voyage de Tiafoe se poursuit.

Après avoir écrasé Nadal en quatre sets pour atteindre pour la première fois les quarts de finale de son Grand Chelem à domicile, le joueur de 24 ans s’est retourné pour saluer ses parents assis dans les gradins.

Et pas étonnant.

Son père, Frances Snr, et sa mère Alphina Kamara ont fui la guerre civile en Sierra Leone et se sont finalement installés dans le Maryland où Frances Snr a travaillé comme ouvrier dans une entreprise de construction construisant un nouveau centre de tennis.

Une fois terminé, il s’est vu offrir un emploi de gardien sur place au Junior Tennis Champions Center de College Park et c’est là que ses fils jumeaux Frances et Franklin passaient régulièrement la nuit pour frapper des balles sur les courts.

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À l’âge de cinq ans, Frances montrait déjà les compétences de frappe de balle et l’athlétisme qui ont captivé la foule sur Arthur Ashe lundi alors que Tiafoe remportait la plus grande victoire de sa carrière pour organiser un affrontement avec Andrey Rublev.

Tiafoe, dont la mère travaillait la nuit comme infirmière, a passé la majeure partie de sa jeune vie au centre de tennis et en 2013, à l’âge de 15 ans, a remporté le prestigieux Orange Bowl et a commencé à être présenté comme la prochaine grande réussite du tennis américain.

Contrairement aux sœurs Williams, qu’il regardait avec admiration dans son enfance, le passage de Tiafoe dans les rangs professionnels n’était pas aussi spectaculaire et il lui a fallu un certain temps pour s’adapter.

Un quart de finale à l’Open d’Australie 2019, où il a perdu contre Nadal, a été sa percée au Grand Chelem, mais ce n’est qu’au cours des deux dernières années que Tiafoe a trouvé la cohérence pour renverser régulièrement les grands noms.

Après avoir battu Nadal, il s’est souvenu des premiers jours en regardant les sœurs Williams et en réalisant ce qui était possible pour un jeune joueur afro-américain avec de grands rêves.

PHOTO DE DOSSIER: Serena Williams (à gauche) et Frances Tiafoe (à droite) des États-Unis célèbrent un point dans le match de double mixte contre Katie Boulter et Cameron Norrie de Grande-Bretagne lors de la Hopman Cup 2019 au RAC Arena le 03 janvier 2019 à Perth , Australie.

PHOTO DE DOSSIER: Serena Williams (à gauche) et Frances Tiafoe (à droite) des États-Unis célèbrent un point dans le match de double mixte contre Katie Boulter et Cameron Norrie de Grande-Bretagne lors de la Hopman Cup 2019 au RAC Arena le 03 janvier 2019 à Perth , Australie.

« Regarder Serena et Venus jouer les finales du Grand Chelem à cette époque, quand j’étais super jeune. J’étais comme, comme ce serait cool de jouer à Wimbledon, de jouer sur Arthur Ashe et des trucs comme ça », a déclaré Tiafoe aux journalistes. « J’avais juste une grande passion pour le jeu. Pas même principalement pour moi, mais pour le faire pour (mes parents).

Les courses du quatrième tour à l’US Open en 2020 et 2021 ont maintenant été dépassées et Tiafoe n’est pas d’humeur à s’arrêter maintenant, en particulier avec le soutien de la liste A provenant de ses idoles sportives telles que le grand NBA LeBron James.

«Mec, je le perdais dans le vestiaire. Bro, je devenais fou », a-t-il déclaré à propos de la réception d’un message Twitter de LeBron qui disait:« FÉLICITATIONS Young King !!! ».

Tiafoe a déclaré que son cœur battait à « 1 000 mph » lorsqu’il a serré la main de Nadal, 22 fois champion du Grand Chelem, et qu’il anticipe une autre nuit folle lorsqu’il affrontera Rublev mercredi.

« Ouais, les Chelems, des choses folles peuvent arriver », a déclaré la 22e tête de série, qui souhaite devenir le premier Américain à remporter l’US Open depuis Andy Roddick en 2003.

« Surtout ici à New York. Ce sera une balade amusante.