Bienvenue dans l'Actu de FIFA.com – Litmanen: les adversaires ont déclaré que l'Ajax était à un autre niveau – Championnat d’Europe de Football 2020

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  • Jari Litmanen fête ses 50 ans aujourd'hui
  • Il pèse sur l'équipe de l'Ajax conquérante dans laquelle il a joué
  • La Coupe du monde et le récent succès de la Finlande sont également abordés

"J'ai repoussé les limites de ce qui était possible pour un joueur finlandais", a déclaré Jari Litmanen à FIFA.com à l'occasion du lancement de son autobiographie. Litmanen 10, en 2015. Cinq ans plus tard, il est sûr de dire qu'il reste unique à cet égard.

L'homme qu'ils appellent 'Litti' – après Italie 1990 le vainqueur Pierre Littbarski – et «The Professor» ont élevé la barre très haut pour ses compatriotes. Au cours d'une carrière de 25 ans au cours de laquelle il a couru pour certains des plus grands clubs d'Europe, à savoir l'Ajax, Barcelone et Liverpool, le meneur de jeu a remporté une multitude de trophées et marqué et fixé des buts en grand nombre. Dans le processus, il est devenu une légende dans son pays d'origine.

Ce statut a été cimenté en 2010 lorsqu'il est devenu le premier sportif finlandais à faire ériger une statue en leur honneur. Pour marquer son 50e anniversaire aujourd'hui, Litmanen s'est entretenu avec FIFA.com à propos de sa riche carrière et a également discuté de la qualification de la Finlande pour l'UEFA EURO 2020.

FIFA.com: Qui étaient vos héros d'enfance?

Jari Litmanen: J'étais un fan de Liverpool, donc mon premier héros était Kevin Keegan. Quand il a quitté les Reds, Kenny Dalglish l'a remplacé dans mon cœur. Loin de Liverpool, mon modèle était Diego Maradona. Il a été une source d'inspiration pour moi dans les années 1980.

Quel était votre rêve d'enfance?

Le football était encore un jeu amateur en Finlande dans les années 60 et 70. Mon père a joué. Il a travaillé dans une usine de sept heures du matin à trois heures de l'après-midi, puis il est allé s'entraîner et il a joué le dimanche. Il m'a fait entrer dans le football, mais j'ai aussi joué au hockey sur glace jusqu'à l'âge de 14 ans. C'est alors que j'ai décidé de me concentrer sur le football. Mon rêve était de jouer à l'étranger pour un grand club européen.

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Cela a dû être une sacrée histoire pour vous de quitter MyPa 47 pour Ajax en 1992 …

J’avais déjà eu quelques brèves expériences avec d’autres clubs européens, comme le PSV Eindhoven et Barcelone. Roy Hodgson m’a également invité à Neuchâtel Xamax, le club qu’il entraînait à l’époque, et j’ai également visité les installations de Malmö FF et d’IFK Göteborg. Cela n’a donc pas été une si grande surprise pour moi. J'étais prêt à faire le saut.

À quel point était Ajax alors?

En un mot, excellent. Ils étaient jeunes et je me souviens avoir été vraiment impressionné par la qualité de leur jeu. L'Ajax venait de remporter la Coupe UEFA. Beaucoup de personnes contre lesquelles j'ai joué ont dit que nous étions à un niveau technique et tactique différent, et tant d'entraîneurs m'ont dit que nous étions leur équipe préférée à regarder.

Vous avez une place importante dans l'histoire du football finlandais et vous avez même une statue en votre honneur. Êtes-vous conscient de l’impact que vous avez eu dans votre pays?

Je suis extrêmement honoré. C’est très gratifiant de gagner le respect de vos compatriotes. La statue est très spéciale pour moi. Ils l'ont installé dans la ville où tout a vraiment commencé pour moi.

Regrettez-vous de ne jamais avoir joué à la Coupe du Monde de la FIFA ™?

C'était notre objectif ultime, évidemment. Le fait est que nous n’étions tout simplement pas assez bons. J'ai simplement accepté l'idée que vous ne pouvez pas mettre à l'échelle chaque pic. Mes coéquipiers de l'Ajax ont joué au Coupe du monde 1994 et a atteint les demi-finales en 1998, où ils ont été éliminés aux tirs au but par le Brésil. J’ai pris la plupart des pénalités de l’Ajax, donc j’aurais été utile pour les Pays-Bas.

Vous devez avoir été ravi lorsque la Finlande est entrée dans l'histoire en se qualifiant pour l'UEFA EURO 2020?

Absolument! L'équipe le mérite, aussi simple que cela. Ils ont très bien joué tout au long des qualifications et ils en ont été récompensés.

Quelle est la particularité de cette équipe finlandaise?

C’est une unité très unie, les joueurs et le personnel d’entraîneurs, et c’est la clé de leur succès, je pense.

Pensez-vous que la Finlande reste à la traîne par rapport aux grandes équipes européennes?

Je pense que nous sommes encore en retard en termes de qualité individuelle. Cela dit, nous avons récemment montré contre la France que lorsque nous sommes à notre meilleur, l’opposition doit augmenter son niveau de jeu si elle veut gagner.

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Vous avez 50 ans. Êtes-vous aussi heureux maintenant que lorsque vous jouiez?

Je n’ai pas encore annoncé ma retraite! Je suis toujours un footballeur actif, dans ma tête du moins (des rires). Évidemment, les choses ont changé dans ma vie, surtout en ce qui concerne ma famille, car j’ai deux fils à élever. Ma 50e année n’a pas été la plus heureuse car j’ai eu le COVID-19 en mars et je n’ai toujours pas complètement récupéré.

Qu'est-ce qui vous manque le plus dans votre ancienne vie?

Le jeu en lui-même est intéressant. J'aimais m'entraîner et me préparer aux jeux. J'ai également aimé voyager pour assister à des jeux et découvrir de nouveaux endroits, même si la plupart du temps, vous ne voyez que l'hôtel, le stade et l'aéroport.

Votre surnom était «Le professeur» parce que vous aviez un don pour analyser les correspondances. Beaucoup de gens pensaient que vous alliez devenir entraîneur. Pourquoi pas toi?

J'ai essentiellement fait ce choix pour ma famille. J'ai joué au football sérieusement depuis mes 15 ans jusqu'à mes 40 ans, soit 25 ans en tout. C'est beaucoup. Le coaching est intéressant et c’est toujours une option, mais c’est un travail qui implique beaucoup de sacrifices. J’ai joué au plus haut niveau aussi et il est difficile d’envisager de travailler à un niveau inférieur.

Quels sont selon vous les trois meilleurs joueurs du monde en ce moment?

C’est difficile de n’en nommer que trois, mais je dirais Lionel Messi, Cristiano Ronaldo et Robert Lewandowski. Ils peuvent gagner seuls des matchs pour leurs clubs et pays, et ils le font depuis des années. C’est incroyable ce dont ils sont capables.

Y a-t-il un joueur là-bas en ce moment qui vous rappelle quand vous jouiez?

C’est une question à laquelle d’autres personnes doivent répondre.