Gareth Bale: Comment la superstar du Real Madrid est devenue une légende du Pays de Galles – Championnat d’Europe de Football 2020

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Gareth Bale a marqué 33 buts pour le Pays de Galles – plus que quiconque – lors de ses 83 matches

Sur ce qui aurait été le week-end d'ouverture de l'Euro 2020 et alors que la saison de la Liga reprend, BBC Sport réfléchit au succès de la superstar du Real Madrid et du Pays de Galles Gareth Bale.

Certains joueurs peuvent donner vie à un jeu; des spéciaux peuvent inspirer une équipe ou éclairer un tournoi. Ensuite, il y a ceux dont la grandeur peut élever une nation entière vers de nouveaux sommets. Gareth Bale en est un.

Après avoir marqué le but décisif lors de la victoire finale du Real Madrid en Ligue des champions 2014, sa première pensée au coup de sifflet final a été d'attraper le drapeau du Pays de Galles le plus proche et de donner au dragon rouge ce qui était sans doute son plus grand public mondial.

Le Real a de nouveau triomphé en 2016, 2017 et 2018, lorsque Bale a marqué avec un coup de pied à couper le souffle pour vaincre Liverpool. Une fois de plus, il a quitté le terrain avec le drapeau de son pays drapé sur ses épaules.

Pour la plupart des joueurs, remporter le trophée le plus convoité du club de football à quatre reprises – et marquer l'un des buts les plus spectaculaires de l'histoire de la finale de la Coupe d'Europe – représenterait un sommet de carrière insurpassable.

Mais Bale est différent. Pour lui, jouer pour le Pays de Galles signifie plus. Il le dit lui-même.

Déjà le meilleur buteur de tous les temps de son pays, le joueur de 30 ans a mené son équipe à travers des périodes de vaches maigres et est venu à plusieurs reprises au secours du Pays de Galles pendant son heure de besoin.

Et alors que le Pays de Galles se hissait dans le classement mondial et qu'une nation commençait à croire, c'était Bale qui menait la charge pour se qualifier pour un premier tournoi majeur en 58 ans.

L'Euro 2016 a été le moment du Pays de Galles au soleil. Leur voyage vers la demi-finale n'était pas seulement la plus grande réussite de l'équipe de football, mais un voyage qui a donné au Pays de Galles, en tant que nation, la reconnaissance dont il n'avait jamais joui auparavant.

Ce week-end devait marquer le début de la campagne Euro 2020 du Pays de Galles, mais le report du tournoi signifie qu'ils devront attendre pour raviver l'euphorie de 2016.

Une fois que l'occasion se présentera l'été prochain, à Bale, ils auront l'ultime figure de proue, une véritable légende.

Gareth Bale a marqué deux fois et a été nommé homme du match lors de la victoire finale du Real Madrid en Ligue des champions 2018 contre Liverpool

Bale l'adolescent «timide et silencieux»

Bale a longtemps mené le Pays de Galles par ses exploits sur le terrain et, avec le capitaine Ashley Williams perdant sa place sur le côté ces derniers temps, l'attaquant du Real Madrid porte souvent le brassard.

Son développement en tant que leader a pris du temps, tout comme sa progression physique d'un débutant gallois au pays de Galles à son cadre musculaire actuel.

Bale était un arrière gauche de 16 ans lorsqu'il a été appelé pour la première fois en mai 2006, après avoir disputé ses deux premiers matches de football senior pour Southampton un mois plus tôt.

"Au début, il était très timide", explique Robert Earnshaw, l'attaquant du Pays de Galles à l'époque.

"Quand vous êtes un jeune homme arrivant dans un environnement avec beaucoup de joueurs seniors, vous essayez de savoir quoi faire, quel est votre niveau, et vous pouvez dire que c'était le cas avec lui."

"Mais en même temps, on pouvait le voir être lui-même, ce qu'il voulait être dans sa tête.

"Il était silencieux mais, une fois qu'il a joué, on pouvait le voir devenir de plus en plus confiant."

Bale était dans l'équipe du Pays de Galles pour un match amical contre un Basque XI, mais n'ayant pas joué à Bilbao, il est rentré chez lui pour aider les moins de 21 ans à battre l'Estonie à Wrexham.

Puis, dans ce qui semble maintenant être une transition symbolique, Bale a été rétabli dans l'équipe senior après la blessure de Ryan Giggs.

À 16 ans et 315 jours, le remplaçant de Bale contre Trinité-et-Tobago a fait de lui le plus jeune international du Pays de Galles, et il a marqué l'occasion en aidant Earnshaw pour le but gagnant.

Gareth Bale a remplacé David Vaughan pour ses débuts au Pays de Galles contre la Trinité-et-Tobago à Graz, en Autriche, en 2006

"Tout d'abord, je pensais 'Bravo, gamin'", se souvient Earnshaw avec un large sourire.

"Je l'avais vu un peu à l'entraînement, mais on ne sait jamais comment un jeune joueur va réagir avant de le voir dans un match."

"Instantanément, quand il a ramassé le ballon et a obtenu sa première aide pour moi, quand il a continué son dribble, on pouvait voir sa capacité.

"C'est à ce moment-là que j'ai pensé" OK, il voit les choses, c'est un bon joueur "."

Maintenant que Bale était opérationnel, il a commencé à se détendre.

"Il plaisantait, riait – il a toujours été du genre à rire", ajoute Earnshaw.

"Parfois, vous pouviez voir la culpabilité de Gareth. Ensuite, vous pouviez dire qu'il était confortable à ce niveau.

"Vous les voyez grandir en tant que personne et joueur. C'est vraiment quelque chose de spécial."

La montée rapide – parfois cahoteuse – de Bale

Bale a donné un autre aperçu de ce qui allait arriver lors de sa troisième apparition au Pays de Galles en septembre 2006, marquant avec un beau coup franc de curling dans un affichage gallois par ailleurs lugubre alors qu'ils étaient battus 5-1 à domicile par la Slovaquie.

C'était un instantané de ses premières années au Pays de Galles: des moments d'éclat individuel comme des rayons d'espoir fugaces pour une équipe médiocre.

Au niveau du club, l'ascension de Bale a été rapide mais non sans revers.

Tottenham a repoussé la concurrence de Manchester United pour le signer en 2007, mais, après sa promesse précoce, il a eu du mal avec des blessures et une bizarrerie statistique qui montrait qu'il n'avait pas réussi à gagner un match de Premier League en deux ans et 24 rencontres.

Harry Redknapp, le manager des Spurs à l'époque, a admis qu'il hésitait à choisir Bale de peur que le jeune arrière gauche ne soit maudit.

Mais une fois que Bale a éclaté cette sécheresse, il n'a pas regardé en arrière. Une série de démonstrations d'attaque électrisantes l'a vu monter dans l'aile gauche, où il a tourmenté les défenseurs à travers l'Europe.

L'arrière droit brésilien Maicon a été sa victime la plus notable, car Bale a marqué trois buts et fourni deux passes décisives lors des deux matches des Spurs contre l'Inter; confirmation de l'arrivée du Gallois au plus haut niveau.

Une fois que le légendaire Luis Figo a salué les performances de Bale comme "étonnantes", il n'a pas été surprenant lorsque l'ancien club portugais, le Real Madrid, a montré son intérêt.

Gareth Bale, quittant Maicon dans son sillage, a suivi un triplé dans une cause perdante au San Siro avec un affichage encore meilleur alors que les Spurs battaient les champions de la Ligue des champions Inter en novembre 2010

Bale a été élu Joueur de l'année des joueurs de la PFA en 2011 et à nouveau deux ans plus tard, cette fois aux côtés des prix du Jeune joueur de l'année de la PFA et du prix du Joueur de l'année de la Football Writers 'Association – ce qui en fait le deuxième joueur à remporter les trois la même saison. Cristiano Ronaldo était l'autre.

Le Real a uni les deux en 2013, en signant Bale pour un montant record de 85 millions de livres sterling, éclipsant ainsi les 80 millions de livres sterling qu'ils avaient payés pour Ronaldo quatre ans plus tôt.

Les négociations prolongées ont signifié que la présentation de Bale aux fans au Bernabeu était proche de la date limite de transfert, ainsi que la réunion de l'équipe du Pays de Galles avant leur match en Macédoine.

Beaucoup, en particulier à Madrid, supposaient que Bale resterait avec son nouveau club. Même certains au Pays de Galles étaient inquiets, se tournant vers la carrière internationale de Giggs et sa perception de prioriser Manchester United sur son pays.

Mais Bale est monté à bord d'un jet privé et était bientôt de retour à Cardiff avec le reste de l'équipe du Pays de Galles.

Il donnait le ton, soulignait son engagement envers son pays et faisait valoir, juste mais fermement, à ses nouveaux employeurs, si puissants soient-ils, qu'il ne changerait pour personne.

Bale l'icône sous le feu

Bale a bien démarré au Real, marquant ses débuts et terminant sa première saison avec 22 buts.

S'épanouir dans un club de cette taille aux côtés de certains des meilleurs joueurs du monde semblait lui donner un nouveau fanfaron, ce qui était évident lors de son retour au Pays de Galles pour un match amical contre l'Islande en mars 2014.

Le fait qu'il était là était un autre rappel de sa détermination à jouer pour le Pays de Galles, et il a montré comment son amélioration au Real pourrait bénéficier à son pays avec un objectif extraordinaire.

Reprenant possession profondément dans sa moitié de terrain, Bale a été contraint de quitter le terrain par une tentative de faute, mais il est resté debout, propulsé vers l'avant et a tiré dans le coin inférieur.

Remarquablement, il a répété le tour du Real lors de la finale de la Copa del Rey contre les rivaux de Barcelone, un mois plus tard, recommençant à partir de sa propre moitié et battant un adversaire avec force et rythme avant d'appliquer la finition gagnante du match.

C'était le premier trophée de Bale avec le Real et en quelques semaines, il avait son deuxième, marquant lors de la victoire finale de la Ligue des champions contre l'Atletico Madrid. Tout semblait aller parfaitement.

Mais comme un enfant qui s'ennuie d'un nouveau jouet, la foule de Bernabeu finit par se retourner.

Bale a réussi 18 buts lors de sa deuxième saison et a aidé son équipe à remporter trois autres titres de Ligue des champions ainsi qu'un championnat de la Liga en 2017.

Cependant, des blessures de plus en plus fréquentes ont affecté sa forme, et même la moindre baisse de performance a été saisie par les médias espagnols et les fans du Real.

Les attaques sont devenues personnelles, certains critiquant son espagnol et d'autres – même ses coéquipiers tels que le gardien Thibaut Courtois – se moquant de lui pour jouer au golf et rester plutôt que de socialiser la nuit.

"Je me souviens que Ronaldo d'origine avait perdu les supporters du Real Madrid. Je me souviens que Cristiano avait pris les premières portes", a déclaré le manager du Pays de Galles Ryan Giggs à l'époque.

"C'est ce genre de club. C'est un club pas comme les autres où les mouchoirs blancs sortent s'ils ne vous aiment pas. C'est juste comme ça."

L'année dernière, l'animosité a atteint un stade où le manager du Real, Zinedine Zidane, a déclaré que ce serait "mieux pour tout le monde" si Bale partait.

Bien que Bale ait ignoré les moqueries de Bernabeu et soit resté à Madrid, ses opportunités de jouer avec le Pays de Galles ressemblaient de plus en plus à une évasion de l'hostilité – et le Pays de Galles était heureux d'offrir ce refuge.

Alors que les supporters gallois aimaient Bale pour tous ses glorieux succès avec le club et le pays, ils semblaient se rapprocher encore plus de lui en raison de cette période mouvementée.

Les fans du Pays de Galles se sentaient protecteurs envers lui, l'un des leurs.

Bale chérit le lien qu'il a avec ceux qu'il a surnommé le «mur rouge», et cela était plus clair que jamais lorsqu'il a visé ses critiques cette saison.

Lorsque les médias espagnols ont remis en question le retour de Bale à l'entraînement avec le Pays de Galles après qu'une blessure l'avait exclu pour le Real, l'ancien attaquant et directeur du football du club, Predrag Mijatovic, a déclaré que Bale donnait la priorité au Pays de Galles – et même à son intérêt pour le golf – par rapport à son club.

Cela a incité un fan du Pays de Galles à imprimer un drapeau, qu'il a affiché lors du match de qualification à l'Euro 2020 contre la Hongrie, en novembre: "Pays de Galles. Golf. Madrid. Dans cet ordre."

Après que le Pays de Galles a battu la Hongrie pour sceller la qualification, Bale a reçu la bannière et a été photographié la tenant aux côtés de ses coéquipiers.

Gareth Bale et ses coéquipiers du Pays de Galles célèbrent la qualification pour l'Euro 2020 avec la désormais tristement célèbre bannière

Cela ne s'est pas bien passé. En fait, la réponse du journal espagnol Marca était la manchette: "Irrespectueux. Mal avisé. Ingrat. Dans cet ordre."

Encore une fois, Bale a rejeté la critique, soulignant qu'il s'agissait d'une plaisanterie et qu'il n'allait presque pas arrêter de célébrer après que le Pays de Galles ne se soit qualifié que pour un troisième tournoi majeur de leur histoire.

De plus, il s'en fichait tout simplement. Pas plus tard que le mois dernier, lorsque le Real a repris l'entraînement après l'arrêt de la saison à cause d'un coronavirus, un groupe de joueurs a pris la pose pour un photographe. Parmi eux se trouvait Bale, imitant un coup de golf.

Au Pays de Galles, l'épisode entier n'a fait qu'accroître sa popularité.

Les supporters ont de nombreuses raisons d'adorer le plus grand joueur de leur pays, mais ce qui leur donne ce sentiment particulier de parenté avec Bale, c'est qu'ils peuvent s'identifier à lui; qu'ils peuvent se voir, l'éventail gallois, en lui.

Bale le héros national

Alors que Bale a produit une vaste œuvre pour établir son statut légendaire, son chef-d'œuvre était l'Euro 2016.

Il était l'un des principaux partisans de la devise du Pays de Galles pour cette campagne, «Ensemble plus fort», il n'y a donc aucune chance qu'il accepte plus de crédit que n'importe lequel de ses coéquipiers qu'il qualifie de "frères" en France.

Même si l'on considère les contributions importantes de tous les joueurs et du personnel, cependant, Bale se démarque toujours.

Il a fallu des années pour jeter les bases de ce succès. Il y a eu des douleurs grandissantes sous John Toshack et une évolution de style sous Gary Speed, dont la mort a profondément affecté une jeune équipe du Pays de Galles mais les a également rapprochées par une douleur partagée.

Chris Coleman, un ami de Speed, s'est chargé du projet et, bien qu'il ait eu du mal au départ, il savait qu'il avait à sa disposition l'une des plus belles générations de joueurs du Pays de Galles.

Avec Ben Davies, Joe Allen, Aaron Ramsey et d'autres à côté de Bale, le Pays de Galles avait maintenant la force en profondeur pour permettre à son talisman de briller plus.

Lors des qualifications pour l'Euro 2016, Bale a marqué sept buts et aidé deux des 11 buts du Pays de Galles. Trois d'entre eux ont remporté des buts, à maintes reprises il a prouvé le sauveur de son pays.

La qualification elle-même a été une réussite sismique pour le Pays de Galles, mettant fin à son absence de 58 ans dans les tournois majeurs et bannissant une histoire atroce de quasi-accidents.

Puis le tournoi en France a donné au Pays de Galles un été en or qui a dépassé leurs rêves les plus extravagants.

Le Pays de Galles est le plus petit pays par la population à avoir une équipe de football atteindre les demi-finales d'un championnat d'Europe

Ceux de Bordeaux le 11 juin 2016 n'oublieront jamais le soleil, l'agitation de l'hymne gallois, les visages incrédules en chemises rouges, se pinçant pour vérifier que cela se passait bien

C'est Bale qui leur a donné le premier goût de cette rare extase de regarder votre pays marquer dans un championnat majeur; son coup franc contre la Slovaquie envoya le mur rouge dans le stade – et dans les parcs de fans du Pays de Galles – en ravissement.

Il a marqué avec un autre coup franc contre l'Angleterre, puis à nouveau en jeu ouvert lors de la démolition 3-0 de la Russie sous le ciel lilas à Toulouse, pour beaucoup le match le plus joyeux de leur vie.

Bale n'a pas marqué dans les huitièmes de finale mais il a créé le vainqueur du deuxième tour contre l'Irlande du Nord, et il a joué son rôle dans la victoire en quart de finale contre la Belgique, le plus grand moment de l'histoire du football gallois.

C'est ce que Bale a fait tout au long de sa carrière au Pays de Galles: produire les moments qui procurent à une nation des souvenirs d'une vie.

Mais son tournoi allait au-delà du football.

Bale est devenu l'homme d'État de l'équipe, parlant avec passion de la fierté galloise et avec une confiance articulée au sujet de l'épanouissement de son pays sur cette grande scène.

Il n'aura pas la chance de le faire à nouveau cet été mais, lorsque l'Euro 2020 arrivera l'année prochaine, Bale sera à nouveau le grand ambassadeur du Pays de Galles, un héros national.