L'Irlande du Nord doit passer à autre chose après une année 2020 décevante – Euro 2020

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LA largeur d'un poteau…

L'Irlande du Nord était rarement loin de résultats décents en 2020, mais jamais aussi brillants que les derniers moments du temps normal de la finale des barrages de l'Euro contre la Slovaquie.

Kyle Lafferty aurait été un héros remarquable, jouant juste une semaine après la mort de sa sœur bien-aimée Sonia, mais le tir bien frappé de l'attaquant à la 90e minute a frappé du mauvais côté du poteau en ce qui concerne les hôtes.

Plutôt que l'Irlande du Nord se dirige vers Dublin pour deux matchs de l'Euro 2020/21 (et un en Espagne), un autre remplaçant, le Slovaque Michal Duris, a coulé les espoirs de l'Armée verte et blanche avec un vainqueur du temps supplémentaire et a assuré ce tournoi. place.

Une défaite ultérieure en Autriche, puis un match nul à domicile contre la Roumanie, tous deux en position gagnante, semblaient résumer l'horreur générale de 2020 pour l'Irlande du Nord.

Pourtant, le pire était à venir avec un nul puant pour les éliminatoires de la Coupe du monde, opposant les hommes d'Ian Baraclough à l'Italie, la Suisse, la Bulgarie et la Lituanie.

La seule grâce salvatrice de ce groupe C est sa nature à cinq équipes, ce qui signifie qu'il n'y aura pas de triple-tête compétitif pendant le processus de qualification tronqué en 2021, bien qu'il y ait probablement encore un ou deux amis coincés dans le calendrier.

La contrainte de jouer trois matchs en une semaine, en octobre et en novembre, a naturellement étiré l'équipe limitée de NI, limitée en termes de joueurs de haut niveau.

Cela dit, même après le sommet de la victoire de leur demi-finale des barrages de l'Euro, puis le faible de la perte de la finale cinq semaines plus tard, le panel a toujours produit des performances courageuses dans deux doubles en tête de la Ligue des Nations, même s'ils ont reçu peu ou aucune récompense pour leurs efforts.

Côté résultats, le seul vrai point positif est ressorti en Bosnie-Herzégovine, le succès aux tirs au but à Sarajevo dans cette demi-finale de barrage de l'Euro tant attendue.

Niall McGinn a marqué un but égalisateur contre des hôtes trop confiants et, après que le gardien de but Bailey Peacock-Farrell ait fait sa part, Liam Boyce a intensifié pour frapper le coup de pied gagnant avec style.

Pourtant, compte tenu de la manière de cette victoire, il n'y a sans doute pas eu de victoire réelle après huit matches sous le nouveau patron, avec deux défaites chacune contre l'Autriche et la Norvège, puis cette défaite en prolongation contre la Slovaquie.

Il ne faisait aucun doute que les limitations imposées au nombre de spectateurs avaient nui aux performances de l'équipe, en particulier à Windsor Park.

Même sans supporters à Sarajevo, les visiteurs ont fait preuve d'esprit, mais de retour à Belfast, ils étaient pour la plupart plats et léthargiques, certainement dans les premières moitiés des matchs.

Le premier but marqué par les hommes en vert à domicile n'était encore qu'une réponse à un score norvégien encore plus ancien – et a été accueilli par un barrage de tirs nets d'Erling Haaland et d'Alexander Sorloth.

Le match en Bosnie est arrivé beaucoup trop tard pour Michael O'Neill, qui avait annoncé qu'il prendrait en charge sa date d'origine fin mars, mais a finalement confirmé son départ prolongé du rôle le 22 avril, presque six mois après être devenu Stoke City. patron.

Baraclough devait se rendre en Bosnie avec le groupe senior, donc ce n'était pas une surprise quand il est intervenu pour succéder à O'Neill en juin, bien qu'il ait dû attendre plus de deux mois avant de superviser un match réel.

Avant même sa conférence de presse d'introduction – en ligne, bien sûr – le nouveau manager a dû faire face à un vieux problème familier, la décision d'un jeune joueur prometteur de se déclarer pour la République d'Irlande.

Le départ de Mark Sykes a fait mal pour plusieurs raisons, notamment le fait qu'il était de Belfast et non de Derry, comme la plupart des changeurs précédents l'avaient été, et qu'il était un jeune espoir qui avait obtenu un déménagement en Angleterre (avec Oxford United).

Mais surtout, c'était un coup dur pour Baraclough, qui avait travaillé avec Sykes pendant sa période de succès en tant que patron des moins de 21 ans.

Cependant, un autre garçon de Belfast qui était allé à Oxford (avant de passer à Cardiff City), Gavin Whyte, a donné à “ Bara '' un début brillant à sa carrière senior, marquant un but égalisateur tardif contre la Roumanie.

Ce résultat semblait indiquer que le changement de direction signifierait toujours “ plus de la même chose '' de l'Irlande du Nord, avec le point obtenu malgré une baisse de 1-0 et jouant plus de la moitié avec un match avec 10 hommes après le limogeage de Josh Magennis.

De retour à Belfast, cependant, il était de retour sur terre avec une bosse – cinq d'entre eux en fait, alors que la Norvège remportait une victoire clinique 5-1, bien qu'il y ait eu des facteurs atténuants, certains joueurs étant absents et ceux présents manquant clairement de netteté après la pré-saison réduite.

L'accent était vraiment mis sur la Bosnie-Herzégovine et la progression à partir de cela était une réalisation admirable, bien que les joueurs en visite aient reconnu que la présence d'environ 2000 supporters locaux les a soulevés autant que leurs hôtes.

Les performances ont continué à balancer d'avant en arrière, de haut en bas, même si un ralentissement après l'euphorie à Sarajevo était plus qu'excusable. Pauvre à domicile contre l'Autriche, chanceuse de ne perdre que 1-0, une équipe de fortune épuisée a ensuite eu la malchance de perdre par le même score en Norvège à cause d'un but contre son camp.

En vérité, cependant, la chance – bonne ou mauvaise – n'était pas vraiment un facteur dans la défaite finale des barrages contre la Slovaquie.

Une tête imprudente retournée vers son propre but du milieu de terrain George Saville a laissé Juraj Kucka pour un premier match et ce n'est que tard dans le match que NI a menacé du tout, avec un excellent travail de Paddy McNair forçant un but en retard, égalisant son propre but par ailleurs l'impérieux Milan Skriniar.

Lafferty a alors failli voler une superbe victoire, mais en termes de football, de belles marges, l'extérieur du poteau est à une certaine distance de l'intérieur.

Sans surprise, l'équipe s'est rendue en Autriche le cœur lourd, mais grâce à Baraclough, il a clairement maintenu le même esprit sous O'Neill.

Même avec huit changements dans l'équipe de départ, y compris de grands noms tels que Steven Davis et Jonny Evans sur le banc, les visiteurs ont mené à une arrivée Magennis. Ensuite, un but clairement hors-jeu – et l'absence de VAR dans la Ligue des Nations – a transformé le match à Vienne, permettant aux hôtes un égaliseur; ils ont ensuite marqué un gagnant quelques instants plus tard.

La relégation en Ligue C a été confirmée quelques heures avant le dernier match, à domicile contre la Roumanie, et une nouvelle fois une position gagnante a été laissée échapper en concédant un but égalisateur tardif. Baraclough a envoyé quelques critiques pour ses changements de personnel et de formation, mais il était également important d'équilibrer les exigences des clubs et du pays dans ce qui était, à ce moment-là, un match presque dénué de sens.

Avant de quitter la terrible année 2020, quelques éloges à l'équipe et à leur réseau de soutien pour rester sans Covid; leur discipline et leur sacrifice méritaient de meilleures récompenses.

Dans la perspective de cette année, le début de la campagne de Coupe du monde est aussi difficile qu'ils viennent, loin de l'Italie, bien qu'il y ait au moins un écart de six jours avant le deuxième match, à domicile contre la Bulgarie. Le même calendrier s'applique à la deuxième fenêtre internationale, en septembre, à l'extérieur en Lituanie et à domicile en Suisse, avant deux doublés plus serrés en octobre et novembre prochains, le premier de ceux avec les deux matches à l'extérieur, le second avec les deux à domicile.

Boyce a fait de solides arguments pour être l'avant-centre partant, et sa cause pourrait même être aidée par le goût de Baraclough pour trois à l'arrière. Ce système permet deux en haut, avec des ailiers plutôt que de larges milieux de terrain / ailiers sur le flanc, avec l'homme de l'ouest de Belfast capable de se diriger vers le milieu de terrain et de relier le jeu ainsi que de mener la ligne.

Les performances de Michael Smith, transformé de troisième choix en un milieu de terrain défensif impressionnant, offrent également une option tactique intéressante pour Baraclough alors qu'il cherche à transformer les défaites en nuls et les matchs nuls en victoires.

Une nouvelle année marque toujours un tournant pour deux joueurs clés d'Irlande du Nord – le skipper Steven Davis et le joueur de fond défensif Jonny Evans. Le premier a eu 36 ans le jour de l'An, le second a eu 33 ans le 3 janvier.

“ Davo '' n'a donné aucune indication qu'il prendrait sa retraite, et Baraclough a souligné la nature condensée de cette campagne de qualification pour la Coupe du monde, mais 2021 sera presque certainement une année d'adieu pour l'homme des Rangers.

Evans de Leicester City joue aussi bien que jamais, et à un niveau élevé, après avoir signé une prolongation de contrat avec les Foxes, afin qu'il puisse continuer à être le leader défensif.

Deux jeunes joueurs qui ont impressionné en 2020, le défenseur Daniel Ballard et le milieu de terrain Ali McCann, peuvent beaucoup apprendre de ces stars seniors, en vue de jouer leurs rôles à l'avenir.

Pour certains autres, le moment est venu de se renforcer significativement sur la scène internationale et de faire preuve de maturité sur et en dehors du terrain. Gavin Whyte aura 25 ans à la fin du mois de janvier, Jordan Jones en a déjà 26 ans. Ces deux-là pourraient se tourner vers Stuart Dallas comme un bon exemple – 30 ans cette année, l'homme de Leeds United a grimpé à travers les divisions jusqu'à l'élite.

Monter à nouveau est également le défi de NI. Une touche de bois est allée contre l'Irlande du Nord en 2020; ils auront besoin de beaucoup plus de chance pour rendre 2021 mémorable pour les bonnes raisons.

RÉSULTATS 2020:

(Nations League 2020/21 sauf indication contraire):

4 septembre: Roumanie 1-1 NI

7 septembre: NI 1-5 Norvège

8 octobre: ​​(Demi-finale des barrages de l'Euro 2020) Bosnie-Herzégovine 1-1 NI (NI gagne 4-3 aux stylos, AET)

11 octobre: ​​NI 0-1 Autriche

14 octobre: ​​Norvège 1-0 NI

12 novembre: (Finale des barrages de l'Euro 2020) NI 1-2 Slovaquie (AET)

15 novembre: Autriche 2-1 NI

18 novembre: NI 1-1 Roumanie

Calendrier 2021:

(Éliminatoires de la Coupe du monde 2022):

Jeudi 25 mars: Italie – NI

Mercredi 31 mars: NI v Bulgarie

Jeudi 2 septembre: Lituanie – NI

Mercredi 8 septembre: NI v Suisse

Samedi 9 octobre: ​​Suisse – NI

Mardi 12 octobre: ​​Bulgarie – NI

Vendredi 12 novembre: NI v Lituanie

Lundi 15 novembre: NI v Italie