Plus qu'un simple match de football alors que le Kosovo vise la scène mondiale – Euro 2020

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Non seulement le match de jeudi à Skopje peut rapprocher le Kosovo de l'Euro 2020 reprogrammé, mais il est également considéré comme une chance pour le peuple kosovar de se lever et d'être remarqué comme un pays indépendant.

Le Kosovo, qui a déclaré son indépendance de la Serbie en 2008, rencontrera la Macédoine du Nord voisine en demi-finale des barrages de l'Euro, sachant que la victoire à Skopje les rapprochait pour la première fois d'une place au sommet du sport.

"Je vis pour que notre drapeau soit hissé parmi les 24 drapeaux des meilleures nations d'Europe", a déclaré Besart Morina, 23 ans, étudiant en psychologie.

Le match a été qualifié par les médias de "match le plus important de l'histoire du Kosovo", et même l'entraîneur-chef, 69 ans, Bernard Challandes, voit dans la confrontation de Skopje "pas seulement un match de football".

"Nous sommes dans le nouveau pays du Kosovo et l'équipe de football est si importante pour le peuple", a déclaré le patron d'origine suisse lors d'une conférence de presse.

– Escouade de réfugiés –

Le sport est une arène fréquente de tensions avec la Serbie. Les cicatrices sont encore profondes après la guerre acharnée entre les deux qui s'est déroulée de février 1998 à juin 1999.

Les Serbes ont tenté d'empêcher le Kosovo de rejoindre l'UEFA et la FIFA en 2016, mais leur échec sur ce point fait des Kosovars la dernière équipe des éliminatoires.

Le fait qu'aucun des 24 joueurs sélectionnés pour le match play dans la ligue nationale n'est un vestige du passé violent du Kosovo – une majorité de l'équipe sont des descendants de réfugiés d'origine albanaise qui ont fui le régime violent de l'homme fort serbe Slobodan Milosevic dans les années 1990.

Beaucoup de joueurs nés après le conflit sanglant ont commencé leur carrière, dispersés de la Suède à la Suisse, mais ont choisi de jouer pour les jaunes et bleus.

Certains d'entre eux sont assez bons pour jouer dans les meilleures ligues européennes. Le capitaine Amir Rrahmani est à Naples tandis que Samir Ujkani et M «rgim Vojvoda jouent tous deux pour Turin.

Un autre en Serie A est le Vedat Muriqi de la Lazio – il est dans l'équipe de Skopje bien qu'un test positif récent de Covid-19 en fasse un partant douteux.

D'autres évoluent en Ligue 1 française, en Eredivisie néerlandaise ou en Bundesliga allemande.

"Beaucoup de joueurs ont obtenu de bons contrats, mais ils ne doivent jamais oublier leurs racines et ce que cela signifie de jouer sous le maillot du Kosovo", a déclaré Challandes.

Les nouveaux venus européens ont eu du mal lors des qualifications pour la Coupe du monde 2018, marquant seulement trois buts et enregistrant un seul point – un nul 1-1 en Finlande – en 10 matches.

Bien qu'il ait été qualifié d'outsider lors des éliminatoires de l'Euro, le Kosovo a été une révélation.

Ils ont réalisé une remarquable séquence de 15 matchs sans défaite, y compris des matches amicaux, avant de s'incliner contre l'Angleterre 5-3 en septembre 2019. Mais ils ont terminé troisième de leur groupe, devant la Bulgarie et le Monténégro, pour assurer leur place dans les barrages.

"Challandes a apporté la durabilité. Il les a unis avec discipline et confiance en soi", a déclaré Eroll Salihu, secrétaire général de la Fédération de football du Kosovo (FFK).

– Malheurs de fitness –

Cependant, l'équipe se rend à Skopje en proie à des problèmes de forme physique, car quatre membres de l'équipe devraient rater le match en raison d'une blessure.

Le coronavirus a également affecté les niveaux de forme physique, certains joueurs n'ayant pas joué depuis avant le verrouillage.

"Nous avons attendu plus de deux ans pour ce match, et maintenant nous sommes dans cette situation", a déclaré Challandes.

"Nous n'avons pas beaucoup d'options alternatives."

Le match historique ne se jouera qu'à environ 100 kilomètres (62 miles) de la capitale du Kosovo, Pristina, mais à cause du virus, aucun fan ne sera autorisé à entrer dans le stade.

Le Kosovo fait également face à un adversaire déterminé – la Macédoine du Nord a attendu 30 ans pour en arriver là.

"Nous donnerons tout pour corriger leurs faiblesses afin de pouvoir gagner", a déclaré l'attaquant nord-macédonien Vlatko Stojanovski.

Mais les Kosovars sont fiers de leur équipe nationale quoi qu'il arrive. Des affiches des joueurs sont disséminées dans les rues des bars et les magasins regorgent de kits de répliques.

Arsim Mehana, un chauffeur de taxi de 41 ans, a déclaré à l'AFP que l'équipe faisait plus pour le rayonnement international du pays que tous les politiciens.

"Ils sont jeunes mais meilleurs et contribuent davantage à notre reconnaissance sur la scène internationale que nos diplomates", a-t-il déclaré.

Si le Kosovo gagne jeudi, il lui restera encore un obstacle avant d'atteindre l'Euro – une finale de barrage contre la Géorgie ou la Biélorussie.