Tiafoe met fin à la séquence de 22 matchs en Chelem de Nadal au quatrième tour de l’US Open

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Frances Tiafoe a mis fin à la séquence de 22 victoires consécutives de Rafael Nadal lors des tournois du Grand Chelem en battant le champion majeur à 22 reprises 6-4, 4-6, 6-4, 6-3 au quatrième tour de l’US Open lundi.

Tiafoe est un joueur de 24 ans du Maryland qui est classé 22e à Flushing Meadows et a atteint le deuxième quart de finale majeur de sa carrière.

Il est le plus jeune Américain à aller aussi loin à l’US Open depuis Andy Roddick en 2006, mais ce n’était pas le cas d’une foule unilatérale soutenant l’un des siens. Nadal est à peu près aussi populaire que possible au tennis et a entendu beaucoup de soutien au stade Arthur Ashe alors que le volume augmentait après la fermeture du toit rétractable au quatrième set.

« Je ne sais même pas quoi dire en ce moment. Je suis plus qu’heureux. Je ne peux pas y croire », a déclaré Tiafoe, qui affrontera ensuite la tête de série n ° 9 Andrey Rublev. « Il est l’un des plus grands de tous les temps. J’ai joué un tennis incroyable aujourd’hui, mais je ne sais même pas ce qui s’est passé.

Chute des champions

Voici ce qui s’est passé : Tiafoe a mieux servi que la tête de série no 2 Nadal. Plus surprenant, il est mieux revenu aussi. Et il a gardé son sang-froid, est resté dans l’instant et n’a jamais laissé les enjeux ou l’adversaire l’atteindre. Nadal avait remporté ses deux matchs précédents, ainsi que tous les sets joués.

« Bravo pour lui », a déclaré Nadal. « Il était meilleur que moi.

Cette surprise est survenue un jour après que l’un des copains de Tiafoe, Nick Kyrgios, ait éliminé la tête de série n ° 1 et champion en titre Daniil Medvedev.

Nadal a remporté l’Open d’Australie en janvier et l’Open de France en juin. Puis il a atteint les demi-finales à Wimbledon en juillet avant de se retirer de ce tournoi en raison d’une déchirure musculaire abdominale ; cela n’entre pas dans les livres comme une défaite, car il s’est retiré avant le match.

L’Espagnol de 36 ans n’a concouru qu’une seule fois au cours des 1 mois et demi entre son départ du All England Club et son arrivée à New York tout en se remettant de cette blessure. Son jeu n’a pas été à la hauteur de ses standards habituels à l’US Open, qu’il a remporté quatre fois.

Nadal a peaufiné son mouvement de service, lançant le ballon plus bas qu’il ne le fait normalement afin de ne pas exercer autant de pression sur son abdomen tout en atteignant avec sa raquette. Il y avait de nombreux signes lundi indiquant que son service n’était tout simplement pas au top de sa forme : neuf doubles fautes, un pourcentage de premier service oscillant autour de 50 %, cinq breaks de Tiafoe.

Il y avait des signes de problèmes pour Nadal plus tôt dans le tournoi. Il a perdu le premier set de son match du premier tour. Il a fait de même au deuxième tour, lorsqu’il s’est accidentellement coupé l’arête du nez et s’est étourdi lorsque le bord de son cadre de raquette a rebondi sur le terrain et l’a attrapé au visage lors d’un revers.

Au quatrième tour lundi, l’avant-dernière pause est venue pour un avantage de 4-3 dans le quatrième set, lorsque Nadal a mis un revers dans le filet, et Tiafoe a sauté en arrière vers la ligne de touche pour le changement qui a suivi, son poing levé. Quinze minutes plus tard, Tiafoe s’est de nouveau cassé, et c’était fini.

Lorsqu’un dernier revers de Nadal trouva le filet, Tiafoe posa ses mains sur sa tête. Lorsqu’il s’est assis sur sa chaise de touche, il a enfoui son visage dans une serviette.

« Quand je suis arrivé sur la scène, beaucoup de gens avaient des limites à ce que je ferais. … Je n’étais pas ‘prêt pour ça mentalement’. Je n’étais pas «mature», a déclaré Tiafoe. Mais ces jours-ci, a-t-il ajouté, « je suis capable de me faire et de le faire à ma façon et de profiter du jeu que j’aime. »

Cela représente le dernier pas en avant significatif pour Tiafoe, dont le seul voyage précédent en quart de finale du Grand Chelem a eu lieu à l’Open d’Australie 2019 – et s’est terminé par une défaite contre Nadal.

Tiafoe a remercié une longue liste de personnes qui étaient dans les gradins, y compris ses parents – ils ont émigré de la Sierra Leone en Afrique de l’Ouest et papa a travaillé comme homme d’entretien dans un centre de tennis près de la capitale américaine – sa petite amie et Washington Wizards All-Star guard Bradley Beal.

« Pour eux, voir ce que j’ai fait aujourd’hui signifie plus que tout », a déclaré Tiafoe. « Aujourd’hui est une journée incroyable et je vais m’imprégner de celle-ci, c’est sûr. »