Alexey Navalny: une enquête de CNN-Bellingcat identifie des spécialistes russes qui ont suivi l'ennemi de Poutine – Euro 2020

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Ce matin-là, un membre d'une unité d'élite du Service de sécurité russe, le FSB, la suivait à l'aéroport de Domodedovo. Oleg Tayakin, un homme mince et chauve aux yeux bleu-vert, est resté à l'aéroport jusqu'au départ de Pevchikh.

Pevchikh voyageait avant la visite en Sibérie du chef de l'opposition russe Alexey Navalny, dont elle mène la campagne anti-corruption.

L'équipe Navalny est constamment surveillée par le FSB en Russie, le successeur de la police secrète de l'Union soviétique, le KGB. Mais Tayakin n'est pas un agent ordinaire. Il fait partie d'une petite équipe spécialisée dans les toxines et les agents neurotoxiques. Le matin même, plusieurs de ses agents étaient en route pour Novossibirsk, à deux heures d'avance sur Pevchikh. Ils savaient que Navalny, une épine aux côtés du président Vladimir Poutine pendant près d'une décennie, arriverait à Novossibirsk le lendemain.

Le chef de l'opposition russe Alexey Navalny, photographié à proximité des forces de l'ordre dans sa Fondation anti-corruption à Moscou l'année dernière, est toujours sous surveillance.

CNN a rejoint une enquête du groupe Bellingcat qui a reconstitué comment l'unité d'élite FSB a suivi l'équipe de Navalny tout au long de son voyage d'août en Sibérie.

L'enquête a également révélé que cette unité avait suivi Navalny lors de plus de 30 voyages à destination et en provenance de Moscou depuis 2017.

Ces dernières années, l'équipe d'enquête en ligne Bellingcat a identifié les agents du renseignement militaire russes envoyé en Angleterre pour empoisonner l'ancien agent double Sergei Skripal et sa fille, et un agent russe accusé du meurtre d'un activiste tchétchène à Berlin. Bellingcat a aidé à découvrir les séparatistes pro-russes en Ukraine responsables de l'abattage de l'avion de ligne MH-17 en 2014.

La Russie a nié toute implication dans tous les cas.

En examinant des milliers d'enregistrements téléphoniques ainsi que des manifestes de vol et d'autres documents obtenus par Bellingcat, cette enquête conjointe de plusieurs mois a identifié les agents impliqués, ainsi que leurs antécédents, leurs communications et leurs voyages. L'enquête a également impliqué le magazine allemand Der Spiegel et la publication en ligne russe The Insider.

CNN a montré des photos de plusieurs des agents à Navalny la semaine dernière, lors d'une interview dans un lieu secret en Allemagne, où il se remet toujours.

Il a dit qu'il n'en avait reconnu aucun, puis s'est arrêté.

"J'ai une sensation très étrange quand je regarde leurs visages", a déclaré Navalny, ajoutant que c'était "absolument terrifiant" de découvrir qu'il avait été suivi pendant si longtemps.

Les ombres et leurs maîtres

Bellingcat et CNN ont établi que l'équipe des toxines du FSB comprend six à dix agents, dont des médecins qualifiés, des toxicologues et des ambulanciers paramédicaux.

Les agents du FSB qui suivaient Navalny – à la fin de la trentaine et de la quarantaine – voyageaient généralement par groupes de trois, effectuant des vols parallèles alors qu'ils suivaient Navalny. Plus récemment, ils ont commencé à utiliser des téléphones à brûleur.

Ce complexe de la rue Akademika Vargi, à la périphérie de Moscou, était le centre de communication des agents pendant que Navalny était en Sibérie.

Leur unité est basée dans un complexe de couleur beige indescriptible de la rue Akademika Vargi, dans la banlieue sud-ouest de Moscou: le siège de l'Institut de criminalistique du FSB. Le groupe travaille parfois dans un autre complexe sécurisé à l'est de Moscou.

Le fonctionnaire qui commande directement l'unité est Stanislav Makshakov. Il avait le grade de colonel lorsqu'il travaillait à l'Institut Shikhany près de Saratov dans le sud-ouest de la Russie, selon d'autres qui y travaillaient. C'est là que l'agent neurotoxique Novichok a été développé dans les années 1970 et produit au cours des deux décennies suivantes. Makshakov détient également un brevet relatif au gaz moutarde, selon les archives publiques.

Bien que Navalny n'ait peut-être jamais vu ses ombres, cette enquête a révélé que d'autres parties de leur métier n'étaient pas si élaborées. Jusqu'en 2018, les agents de l'unité utilisaient fréquemment leur propre nom lorsqu'ils suivaient leur cible. Certains ont ensuite adopté de fausses identités mais ont utilisé les noms de jeune fille de leurs épouses et ont changé leurs dates de naissance d'un an.

Cette approche laxiste des techniques d'espionnage, ainsi que la corruption officielle et la mauvaise protection des données, ont déjà causé un grand embarras aux services de renseignement russes. Les bases de données fuites des registres gouvernementaux sont largement disponibles en Russie pour tout, des immatriculations de véhicules, des détails de passeport et d'autres données personnelles.

Les chercheurs de Bellingcat et les journalistes d'investigation russes ont utilisé ces données pour révéler des détails sur les activités des pirates informatiques et des agents du renseignement russes, qui ont souvent commis des erreurs de base telles que l'enregistrement de leurs voitures sur leurs lieux de travail officiels.

Appels au Kremlin et maladie des vacances

Les données sur les téléphones portables montrent que, dans les semaines qui ont précédé l'empoisonnement de Navalny, Makshakov et le major-général Vladimir Bogdanov, commandant du Centre des équipements spéciaux du FSB, ont communiqué régulièrement avec des spécialistes de la recherche d'agents neurotoxiques.

Bogdanov est une figure très importante du FSB. Les données du téléphone portable montrent qu'il était également en contact avec un haut responsable du Kremlin et confident de Poutine le 2 juillet.

Le lendemain, Navalny et sa femme, Yulia, ont commencé de brèves vacances dans un hôtel près de Kaliningrad, une province russe coincée entre la Lituanie et la Pologne sur la mer Baltique.

Alexey Navalny et sa femme, Yulia, défilent à la mémoire du critique du Kremlin, Boris Nemtsov, tué à Moscou en 2019. Yulia est tombée malade pendant des vacances à Kaliningrad.

Les manifestes de vol obtenus par l'enquête montrent qu'au moins trois membres de l'unité FSB se sont envolés pour Kaliningrad en même temps. Les caméras de sécurité de l'hôtel ont été éteintes pendant la durée de leur séjour, a déclaré une source à Bellingcat.

Les dossiers de voyage montrent que, jusqu'en 2018, les agents de l'unité de renseignement russe à la suite du chef de l'opposition Alexey Navalny utilisaient fréquemment leur propre nom lorsqu'ils suivaient leur cible. Certains, comme Ivan Osipov, ont adopté de fausses identités ou ont voyagé sous leurs épouses '' noms de jeune fille.

Le 6 juillet, quelques heures après le retour de l'équipe du FSB à Moscou, Yulia est tombée malade.

Navalny a déclaré à CNN qu'elle avait décrit un sentiment d'épuisement et de désorientation soudains. Yulia s'est rétablie et la cause exacte de sa maladie n'a pas été déterminée. Les experts ont déclaré à CNN que de tels symptômes sont compatibles avec une faible dose d'empoisonnement. Et avec le recul, Navalny pense que les symptômes étaient "absolument les mêmes" que ceux qu'il subirait des semaines plus tard.

«Je ne pouvais pas relier ces points. Maintenant je réalise à quel point elle était mauvaise, ce que c'était, le genre de sentiment terrible, terrible qu'elle a ressenti à ce moment-là.

Après le voyage à Kaliningrad, les données de téléphone portable d'au moins deux douzaines de responsables russes montrent une augmentation des communications. Parmi les personnes en contact se trouvaient des dirigeants de l'unité du FSB dans l'enceinte de la rue Akademika Vargi, des instituts scientifiques et des hauts fonctionnaires du FSB.

Des souches de Novichok ont ​​été développées ici à l'Institut Signal.
Au centre du web se trouvait l'Institut Signal à Moscou, précédemment identifié comme au cœur du programme illicite et secret de la Russie pour développer Novichok.

Son chef, Artur Zhirov, était en contact régulier avec des officiers de l'équipe du FSB, y compris Makshakov. Zhirov était également en contact avec un scientifique de Saint-Pétersbourg, Sergey Chepur, qui avait des contacts étroits avec l'équipe du renseignement militaire russe (GRU) qui a mené l'attaque de Novichok contre les Skripals, qui ont tous deux survécu.

Au milieu de cette vague d'activités, il y avait au moins deux voyages de membres de l'unité du FSB dans la station balnéaire de la mer Noire de Sotchi, où les dirigeants russes passent une grande partie de l'été. Les deux voyages ont été réservés le court préavis, selon les manifestes de vol. La seconde, qui n'a duré que quelques heures, était la veille de l'empoisonnement de Navalny dans la ville de Tomsk.

Bien que Bellingcat et CNN ne puissent pas identifier les voyageurs rencontrés à Sotchi, le voyage suggère que l'opération de Tomsk a peut-être été approuvée aux plus hauts niveaux.

Navalny double équipe en Sibérie

L'enquête a révélé que deux équipes comprenant cinq ou six agents avaient été déployées lors du voyage de Navalny en Sibérie. Les données du téléphone portable montrent que Pevchikh, l'aide principale de Navalny, était sous surveillance à son hôtel à Novosibirsk, où l'équipe de Navalny prévoyait de filmer une enquête anticorruption.

Navalny, ici lors d'une audience au tribunal à Moscou, a été arrêté à plusieurs reprises et reconnu coupable de détournement de fonds. Il a dit que les accusations étaient politiquement motivées.
Navalny s'est concentré sur la dénonciation de la corruption parmi la hiérarchie et les oligarques russes depuis qu'on leur a refusé la possibilité de se présenter contre Poutine à l'élection présidentielle de 2018, et a encouragé le vote tactique aux élections régionales contre le parti au pouvoir Russie unie.

Après avoir suivi Pevchikh puis Navalny jusqu'à l'aéroport de Moscou, l'agent Tayakin est resté jour et nuit au siège de la rue Akademika Vargi pendant la durée du voyage de six jours de Navalny en Sibérie, communiquant constamment avec les équipes sur le terrain et faisant apparemment une sieste au bureau lorsque il pourrait.

La ville de Tomsk était la dernière étape programmée de Navalny lors de son voyage en août en Sibérie.

De Novossibirsk, l'équipe de Navalny s'est rendue dans la ville de Tomsk pour rencontrer des militants de l'opposition. Dans la nuit du 19 août, il y a un ping d'un téléphone appartenant à Alexei Alexandrov, un agent du FSB de 39 ans, qui faisait partie de l'équipe des toxines. Le ping est venu de quelques pâtés de maisons au nord de l'hôtel Xander, où l'équipe Navalny séjournait.

Une nouvelle variante de Novichok

Navalny ne sait pas comment il a été empoisonné cette nuit-là. Il a déclaré à CNN que dans le bar Velvet de l'hôtel – vers 23 heures. – il avait pris un avant-goût d'un cocktail, "ce qui était vraiment, vraiment mauvais. Et j'en sirote quelques fois et je le mets simplement sur la table et je retourne dans ma chambre."

Cela aurait pu être la source.

Les collègues de Navalny ont récupéré dans sa chambre de l'hôtel Xander à Tomsk des objets qui ont été trouvés plus tard contaminés par Novichok.
De même, il aurait pu être ajouté au linge qu'il avait fait à l'hôtel, placé sur une serviette ou une taie d'oreiller ou injecté dans une bouteille de shampoing. Les experts en agents neurotoxiques affirment que les assaillants ont déployé une variante de Novichok, probablement A242 ou A262. Ils peuvent être disséminés sous forme solide et sont hautement toxiques.

En fonction de la posologie et de la manière dont il est administré, Novichok peut prendre jusqu'à 12 heures pour impacter le système nerveux, selon les experts en toxicologie. À moins d'injecter exactement la bonne dose à quelqu'un, il est presque impossible pour l'agresseur de doser Novichok de manière à neutraliser plutôt qu'à tuer.

Alarmes déclenchées dans le cockpit et à Moscou

Tôt le lendemain matin, Navalny est parti pour le vol de quatre heures vers Moscou. Il a bu du thé dans le café de l'aéroport et a commencé à regarder son émission de télévision préférée, «Rick et Morty», peu après le décollage.

Puis il se sentit soudain très malade. Transpirant abondamment, il est allé aux toilettes de l'avion.

«Je suis allé voir l'agent de bord et j'ai dit: 'J'ai été empoisonné, je vais mourir.' Et puis je me suis couché sous ses pieds pour mourir, tu as connu à ce moment-là le pire », dit-il.

Il est toujours en vie grâce à la pensée rapide du capitaine de l'avion, qui s'est détourné vers Omsk et a demandé une aide médicale, plutôt que de continuer vers Moscou.

Alexey Navalny a déclaré à Clarissa Ward de CNN qu'il pensait qu'il mourrait sur le vol de Tomsk.

"Ils m'ont sauvé la vie", a déclaré Navalny. "A cause d'eux, j'ai eu cette injection avec de l'atropine ou un autre médicament. Et j'ai accès au respirateur."

Alors que Navalny était dans le coma dans un hôpital d'Omsk, la nouvelle de ce qui s'était passé parvenait à son équipe toujours à Tomsk, y compris à Pevchikh. Ils se sont précipités pour récupérer toutes les preuves qu'ils pouvaient de la chambre d'hôtel de Navalny: une serviette, des bouteilles d'eau et de shampoing, une brosse à dents.

Au même moment, des sonnettes d'alarme commençaient à sonner à Moscou. Les données du téléphone portable montrent une séquence rapide d'appels entre la direction du FSB et deux officiers de l'unité du FSB qui suivaient Navalny – le commandant de l'unité Makshakov et Tayakin.

Juste une heure après l'atterrissage de l'avion de Navalny à Omsk, le commandant du FSB Bogdanov a appelé Makshakov. Si l'intention était de tuer Navalny – et tous les toxicologues consultés par CNN pensent que c'était le cas – les appels semblent être la preuve d'une ruée pour évaluer la situation et planifier les prochaines étapes.

Alexander Murakhovsky, médecin en chef de l'hôpital d'urgence n ° 1 d'Omsk, parle aux journalistes du traitement de Navalny. Les décisions sur l'opportunité de libérer Navalny allaient et venaient.

Il semble y avoir eu un débat sur la question de savoir si Navalny devrait être autorisé à quitter le pays pour se faire soigner en Allemagne.

Au départ, l'équipe de Navalny était optimiste que les médecins de l'hôpital d'Omsk le libéreraient. À partir de midi, heure locale, le 21 août, une ambulance aérienne allemande l'attendait à l'aéroport local pour l'emmener à Berlin.

Ensuite, les médecins ont déclaré que «nos collègues de Moscou» avaient insisté pour que Navalny reste jusqu'à ce que son état soit stable. Tard le même jour, les médecins ont inversé leur cours – et Navalny a été expulsé le lendemain matin.

Yulia Navalnaya a fait appel directement au président Poutine pour que son mari soit transporté par avion en Allemagne pour y être soigné.

Certains experts ont suggéré que les autorités russes prévoyaient de retarder l'autorisation jusqu'à ce qu'il soit probable que des traces de Novichok aient quitté le corps de Navalny. Mais ils disent que les protéines identifiant Novichok seraient restées dans son corps pendant des semaines.

Ce que les autorités ne savaient pas, c'est que objets récupérés dans la chambre 239 de l'hôtel Xander ont été emmenés en Allemagne sur le même avion d'évacuation sanitaire que Navalny. Au moins deux ont ensuite été testés positifs pour des traces de Novichok, y compris une bouteille d'eau de la chambre d'hôtel.

Représailles pour FSB

Un peu plus d'une semaine après que Navalny ait été transporté à l'hôpital de la Charité de Berlin, toujours dans le coma, la chancelière allemande Angela Merkel a déclaré que les résultats de laboratoire ont montré "sans aucun doute" que l'empoisonnement était «une tentative de meurtre avec un agent neurotoxique».
La chancelière allemande Angela Merkel a déclaré que Navalny était
L'Union européenne alors imposé des sanctions à plusieurs hauts fonctionnaires, y compris le directeur du FSB, Aleksandr Bortnikov, affirmant qu'il était "chargé de soutenir les personnes qui ont commis ou ont été impliquées dans l'empoisonnement" de Navalny.

CNN ne peut pas confirmer avec certitude que c'est l'unité basée dans la rue Akademika Vargi qui a empoisonné Navalny avec Novichok dans la nuit du 19 août, mais ses activités en juillet et août suggèrent que l'action européenne contre Bortnikov et d'autres hauts fonctionnaires n'est pas déplacée.

Le Kremlin et les services de sécurité russes ont nié à plusieurs reprises tout rôle dans l'empoisonnement de Navalny. "Dire que sur le territoire de la Russie il y a production ou stocks de poisons de qualité militaire est bien sûr de la désinformation", a déclaré le 15 septembre le chef du service de renseignement extérieur russe, Sergueï Narychkine.

CNN a contacté le Kremlin et le FSB au sujet de l'enquête. Le porte-parole de Poutine a refusé de commenter. Aucune réponse n'a été reçue du FSB.

Lundi, CNN s'est rendu au domicile de Tayakin, qui a surveillé les communications de l'équipe sur les toxines pendant que Navalny était en Sibérie. Lorsqu'on lui a demandé s'il était impliqué dans l'unité, il a brusquement fermé la porte sans faire de commentaire.

Les responsables et les médias russes ont avancé des dizaines de scénarios pour expliquer l'empoisonnement de Navalny, suggérant que cela aurait pu être fait dans l'avion qui l'a emmené en Allemagne. L'une des théories préférées des médias d'État est que Pevchikh était responsable, travaillant pour le renseignement britannique dans le but de salir le gouvernement russe. Pevchikh a rejeté l'allégation.

Le président Vladimir Poutine a été interrogé sur Navalny lors d'une réunion avec des membres du Conseil des droits de l'homme de Russie la semaine dernière.

Vendredi, Poutine a déclaré au Conseil russe des droits de l'homme que, s'il n'était pas nécessaire d'ouvrir une enquête criminelle chaque fois que quelqu'un était sur le point de mourir, il avait demandé aux procureurs de se pencher sur l'affaire Navalny.

Les analystes russes examinaient les documents dont ils disposaient, a déclaré Poutine, mais étaient bloqués ailleurs.

"Nos spécialistes sont prêts à voyager à l'étranger – en France, en Allemagne et aux Pays-Bas – pour voir des spécialistes qui affirment que des agents de guerre toxiques y ont été trouvés", a déclaré Poutine. "Personne ne nous invite. Nous les avons invités. Ils ne viennent pas chez nous."

L'avenir de Navalny

Navalny espère que l'enquête menée par Bellingcat et CNN conduira à une série de sanctions sévères contre l'élite autour de Poutine. Jusqu'à présent, il a été déçu par la réponse américaine. "Le président Trump a été interrogé à ce sujet et il a dit, parlons-en plus tard", a déclaré Navalny à CNN en haussant les épaules.

Alexey Navalny a parlé à CNN dans un lieu secret en Allemagne, mais a déclaré qu'il reviendrait en Russie.

En vertu de la législation américaine, si des «informations persuasives» apparaissent qu'un pays étranger a utilisé des armes chimiques, l'administration est obligée d'appliquer diverses sanctions, y compris des sanctions à l'importation et à l'exportation.

Malgré le risque, Navalny prévoit de retourner en Russie dès que ses médecins lui donneront le feu vert.

"Je reviendrai et j'y retournerai parce que je suis un politicien russe. J'appartiens à ce pays", a-t-il déclaré.

"Je comprends toute l'opération. Je ne ferais jamais un tel cadeau à Poutine."

Cette histoire a été rapportée par Clarissa Ward, Tim Lister et Sebastian Shukla dans le sud de l'Allemagne. Ward et Shukla ont également rapporté de Tomsk et Moscou. Lister et Shukla ont également rapporté de Vienne. Oscar Featherstone et Darya Tarasova de CNN ont contribué à cette histoire.