Des bateaux émergent du sable du Sahara pour transporter des migrants en Espagne – Euro 2020

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DAKHLA, Sahara occidental (AP) – Sous un ciel étoilé dans le Sahara, des passeurs et des bricoleurs déterrent un bateau enterré dans le sable, un navire fait sur commande pour transporter des migrants de la côte nord-africaine aux îles Canaries espagnoles.

Avec une habileté chevronnée, les hommes hissent le bateau en bois à fond bleu au sommet d'un véhicule à quatre roues motrices qui le mènera de ce refuge intérieur à la côte du Sahara occidental. De là, le bateau est censé emmener 20 à 30 migrants dans l'océan Atlantique et à travers ce que l'agence des frontières de l'Union européenne appelle «la route migratoire la plus dangereuse au monde».

La remise du bateau est un élément crucial mais peu visible de la chaîne de trafic de migrants dans le Sahara occidental contesté – une entreprise qui a prospéré l'année dernière, alors que la pandémie de coronavirus a plongé de nombreux Africains dans la pauvreté et, avec d'autres routes étouffées, la migration vers les îles Canaries a été multiplié par huit pour atteindre les taux les plus élevés jamais enregistrés.

Encouragées par l'aide de l'Espagne et de l'UE, les autorités marocaines qui contrôlent le Sahara Occidental – où certains résidents recherchent depuis longtemps l'indépendance – répriment de plus en plus et contrecarrent un récent transfert de bateau observé par l'Associated Press.

Mais beaucoup d'autres réussissent, car les passeurs évitent les projecteurs d'hélicoptères de la police dans le désert et atteignent les villes de pêcheurs sur la côte autour de Dakhla. La ville de la péninsule possède un port de pêche prospère et les amateurs de kitesurf affluent vers ses eaux. Mais ces derniers mois, ses plages sont devenues un point chaud pour les réseaux de contrebande qui lorgnent les Canaries, à 500 kilomètres au nord.

Bien que les passages irréguliers vers l'Europe aient globalement baissé en 2020, l'itinéraire des îles Canaries a connu une augmentation significative, avec l'arrivée d'environ 22600 migrants, faisant de l'Espagne le principal point d'entrée des migrants qui tentent d'atteindre les côtes européennes l'année dernière, selon les chiffres des gouvernements de l'UE et de l'Espagne. Au moins 600 personnes sont mortes ou ont disparu en essayant de faire le voyage.

La résurgence de l'itinéraire a été en partie due au COVID-19.

La pandémie a anéanti les moyens de subsistance à travers le Maroc en coupant les revenus du tourisme et en fermant périodiquement les entreprises locales. Alors que dans le passé, la plupart des arrivées aux Canaries provenaient d'Afrique subsaharienne, aujourd'hui environ la moitié sont des Marocains. Des bateaux partent aussi régulièrement des côtes ouest-africaines de Guinée, de Gambie et de Mauritanie, selon l'Organisation internationale pour les migrations.

Un habitant de Dakhla qui organise des voyages pour les migrants a déclaré que les difficultés économiques l'avaient poussé à travailler pour un réseau de passeurs.

«Nous devions gagner de l'argent et nourrir nos familles», a déclaré le jeune homme de 32 ans à l'AP sous couvert d'anonymat car ce qu'il fait est illégal.

Il dit qu'il organise un voyage par semaine, tandis que les concurrents envoient jusqu'à 10 bateaux par nuit. Il estime que jusqu'à la moitié des tentatives de migration échouent, soit à cause de problèmes avant le départ, soit en mer.

Un échec récent était visible sur les rives de la péninsule de Dakhla: les restes fraîchement carbonisés d'un bateau de migrants qui a pris feu. Le sort des personnes à bord n'est pas clair.

Le projet de l’OIM sur les migrants disparus a provisoirement enregistré 601 décès ou disparitions sur la route des Canaries l’année dernière, dont au moins 109 qui sont partis de Dakhla ou ont été retrouvés près de Dakhla. Ils enquêtent toujours sur huit autres bateaux portés disparus avec 355 personnes à bord.

Le résident de Dakhla a déclaré que les migrants paient 2000 dollars pour le voyage – une énorme somme au Maroc, où le travailleur typique gagne quelques centaines de dollars par mois – mais ne dirait pas combien il gagne lui-même.

«Je ne sais pas d’où ils tirent leur argent, mais ils veulent partir à tout prix», a-t-il déclaré.

Une nuit récente, un groupe de passeurs a quitté Dakhla et s'est dirigé vers l'intérieur des terres, suivi d'un véhicule transportant une dizaine de bricoleurs. Ils ont dépassé les postes de contrôle de la police, puis ont quitté l'autoroute pour pénétrer dans l'étendue infinie du désert. Le conducteur avait une coordonnée GPS sur un téléphone et a traversé le sable avec l'expérience de quelqu'un qui semblait avoir emprunté l'itinéraire à plusieurs reprises.

Au point de rencontre, les hommes ont trouvé une tente blanche et un jeune constructeur de bateaux – et ont déterré un grand bateau.

Au moment où ils se préparaient à rentrer, les passeurs ont reçu un message sur les «mouvements» de la police et on leur a dit de quitter le bateau. En quelques minutes, le navire était à nouveau profondément sous le sable – et la tente et l'équipement avaient disparu.

Alors que les hommes rentraient en voiture vers la ville, la police a arrêté leur voiture et l'a recherchée à la recherche de signes de contrebande – mais n'en a trouvé aucun.

Le charpentier a déclaré qu'il avait construit le bateau dans le désert pour éviter d'attirer l'attention – une pratique courante, bien que les passeurs achètent parfois simplement des bateaux aux pêcheurs. Le charpentier, qui a déclaré gagner environ 20 000 dirhams (2 000 dollars) par navire, s'est exprimé sous couvert d'anonymat en raison de la connexion aux réseaux de contrebande.

Quand ces bateaux arrivent à Dakhla, ils trouvent de nombreux preneurs.

Cela peut prendre jusqu'à quatre jours pour se rendre aux Canaries, et les gens arrivent en très mauvais état. Ils n'emportent généralement pas de nourriture pendant le voyage et très peu d'eau, le cas échéant, selon les agences de migration.

Mais dissuader les gens de prendre le risque est un défi de taille dans une crise économique mondiale. Alors que les passages à niveau ont atteint leur plus haut niveau l'année dernière depuis que l'agence des frontières de l'UE a commencé à collecter des données en 2009, l'Espagne a envoyé des hauts fonctionnaires au Sénégal et au Maroc en novembre pour discuter de la manière d'arrêter les passages.

L'UE fournit une aide au développement aux pays africains pour les aider à gérer les migrations et a également créé un fonds fiduciaire de 5 milliards d'euros (6 milliards de dollars) pour résoudre le problème. De son côté, la police marocaine a déclaré avoir empêché près de 10 000 migrants de traverser l'Europe l'année dernière, et le gouvernement a accepté de reprendre les Marocains expulsés.

Mais encore des centaines de personnes tentent le voyage. Déjà six décès ont été enregistrés en 2021 sur la route des Canaries, le dernier étant un garçon qui s'est noyé.

"C’est l’une des voies les plus meurtrières vers l’Union européenne", a déclaré mardi la commissaire aux affaires intérieures Ylva Johansson aux législateurs européens. "Et nous ne savons pas vraiment combien de vies ont été perdues."

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Les journalistes d'Associated Press Lorne Cook à Bruxelles, Renata Brito à Barcelone et Angela Charlton à Paris ont contribué à ce rapport.

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